Helen Pitts Douglass, esposa de Frederick Douglass

Helen Pitts Douglass, nacida como Helen Pitts (1838 – 1903), fue sufragista y abolicionista en el siglo XIX. Es más conocida por casarse con el político y reformador abolicionista Frederick Douglass, un matrimonio interracial considerado sorprendente y escandaloso en su época.

Hechos rápidos: Helen Pitts Douglass

  • Nombre completo: Helen Pitts Douglass
  • Ocupación: Sufragista, reformista y abolicionista
  • Nació: 1838 en Honeoye, Nueva York
  • Murió: 1903 en Washington, D.C.
  • Conocido por: Una mujer blanca que se casó con el líder mestizo de la abolición Frederick Douglass, Helen Pitts Douglass fue una defensora por derecho propio y presionó por la abolición, el sufragio y el legado de su marido.
  • Esposa: Frederick Douglass (m. 1884-1895)

Los comienzos de la vida y el trabajo

Helen Pitts nació y se crió en el pequeño pueblo de Honeoye, Nueva York. Sus padres, Gideon y Jane Pitts, tenían puntos de vista abolicionistas y participaron en el trabajo contra la esclavitud. Era la mayor de cinco hijos, y sus antepasados incluían a Priscilla Alden y John Alden, que habían llegado a Nueva Inglaterra en el Mayflower. También era prima lejana del Presidente John Adams y del Presidente John Quincy Adams.

Helen Pitts asistió a un seminario metodista femenino en la cercana Lima, Nueva York. Luego asistió al Seminario Femenino de Mount Holyoke, fundado por Mary Lyon en 1837, y se graduó en 1859.

Como profesora, enseñó en el Instituto Hampton en Virginia, una escuela fundada después de la Guerra Civil para la educación de los libertos. Con mala salud, y después de un conflicto en el que acusó a algunos residentes locales de acosar a los estudiantes, se mudó de nuevo a la casa familiar en Honeoye.

En 1880, Helen Pitts se mudó a Washington, DC, para vivir con su tío. Trabajó con Caroline Winslow en The Alpha, una publicación sobre los derechos de la mujer, y comenzó a ser más abierta en el movimiento del sufragio.

Frederick Douglass

Frederick Douglass, el conocido abolicionista y líder de los derechos civiles y ex esclavo, había asistido y hablado en la Convención de Derechos de la Mujer de 1848 en Seneca Falls. Era un conocido del padre de Helen Pitts, cuyo hogar había sido parte del Ferrocarril Subterráneo anterior a la Guerra Civil. En 1872 Douglass había sido nominado – sin su conocimiento o consentimiento – como candidato a la vicepresidencia del Partido de la Igualdad de Derechos, con Victoria Woodhull nominada para la presidencia. Menos de un mes después, su casa en Rochester se quemó, posiblemente como resultado de un incendio provocado. Douglass trasladó a su familia, incluyendo a su esposa, Anna Murray Washington, de Rochester, NY, a Washington, DC.

En 1881, el presidente James A. Garfield nombró a Douglass como registrador de escrituras del Distrito de Columbia. Helen Pitts, que vivía al lado de Douglass, fue contratada por Douglass como empleada en esa oficina. Viajaba a menudo y también trabajaba en su autobiografía; Helen Pitts le ayudó en ese trabajo.

En agosto de 1882, Anne Murray Douglass murió. Había estado enferma durante algún tiempo. Douglass cayó en una profunda depresión. Comenzó a trabajar con Ida B. Wells en el activismo contra los linchamientos.

La vida de casado

El 24 de enero de 1884, Frederick Douglass y Helen Pitts se casaron en una pequeña ceremonia oficiada por el reverendo Francis J. Grimké, en su casa. Grimké, uno de los principales ministros negros de Washington, también había nacido en la esclavitud, también con un padre blanco y una madre esclava negra. Las hermanas de su padre, las famosas reformadoras de los derechos de la mujer y abolicionistas Sarah Grimké y Angelina Grimké, habían acogido a Francis y a su hermano Archibald cuando descubrieron la existencia de estos sobrinos mestizos, y se habían ocupado de su educación. El matrimonio parece haber tomado a sus amigos y familias por sorpresa.

El anuncio del New York Times (25 de enero de 1884) destacaba lo que probablemente se consideraría como los detalles escandalosos del matrimonio:

Los padres de Helen se opusieron al matrimonio debido a la herencia mestiza de Douglass (nació de madre negra pero de padre blanco), y dejaron de hablarle. Los hijos de Frederick también se opusieron, creyendo que deshonraba su matrimonio con su madre. (Douglass tuvo cinco hijos con su primera esposa; una, Annie, murió a los 10 años en 1860). Otros, tanto blancos como negros, expresaron su oposición e incluso su indignación por el matrimonio.

Sin embargo, tenían el apoyo de algunas esquinas. Elizabeth Cady Stanton, amiga de Douglass desde hace mucho tiempo, aunque en un momento clave fue una oponente política por encima de la prioridad de los derechos de las mujeres y los hombres negros, estaba entre los defensores del matrimonio. Douglass respondió con algo de humor, y se le citó diciendo: «Esto demuestra que soy imparcial». Mi primera esposa era del color de mi madre y la segunda, del color de mi padre». También escribió,

Helen no fue la primera relación que Douglass tuvo aparte de su primera esposa. A partir de 1857, Douglass había mantenido una relación íntima con Ottilie Assing, una escritora que era una inmigrante judía alemana. Assing aparentemente pensó que se casaría con ella, especialmente después de la Guerra Civil, y creyó que su matrimonio con Anna ya no tenía sentido para él. Ella se fue a Europa en 1876, y se decepcionó de que él nunca se reuniera con ella allí. El agosto siguiente a su matrimonio con Helen Pitts, ella, que al parecer sufría de cáncer de mama, se suicidó en París, dejando dinero en su testamento para entregárselo dos veces al año mientras él viviera.

El trabajo y los viajes posteriores de Frederick Douglass

De 1886 a 1887, Helen y Frederick Douglass viajaron juntos a Europa y Egipto. Regresaron a Washington, y luego, de 1889 a 1891, Frederick Douglass sirvió como ministro de los Estados Unidos en Haití, y Helen vivió con él allí. Renunció en 1891, y en 1892 a 1894, viajó extensamente, hablando contra los linchamientos.

En 1892, comenzó a trabajar en el establecimiento de viviendas en Baltimore para inquilinos negros. Al año siguiente, Douglass fue el único funcionario afroamericano (como comisionado para Haití) en la Exposición Mundial de Colombia en Chicago. Radical hasta el final, en 1895 un joven de color le pidió consejo, y él se lo ofreció: «¡Agita! ¡Agita! ¡Agita!»

Douglass regresó a Washington de una gira de conferencias en febrero de 1895 a pesar del deterioro de su salud. Asistió a una reunión del Consejo Nacional de Mujeres el 20 de febrero, y habló ante una ovación de pie. Al volver a casa, tuvo un ataque al corazón y un derrame cerebral, y murió ese día. Elizabeth Cady Stanton escribió el elogio que Susan B. Anthony pronunció. Fue enterrado en el Cementerio Mount Hope en Rochester, Nueva York.

Trabajando para conmemorar a Frederick Douglass

Después de la muerte de Douglass, su testamento, que dejaba Cedar Hill a Helen, fue declarado inválido por falta de firmas de los testigos. Los hijos de Douglass deseaban vender la finca, pero Helen la quería en memoria de Frederick Douglass. Trabajó para recaudar fondos para establecerlo como monumento, con la ayuda de mujeres afroamericanas, incluida Hallie Quinn Brown. Helen Pitts Douglass dio una conferencia sobre la historia de su marido para recaudar fondos y despertar el interés del público. Pudo comprar la casa y los acres adyacentes, aunque estaba fuertemente hipotecada.

También trabajó para que se aprobara un proyecto de ley que incorporara la Asociación Histórica y Conmemorativa de Frederick Douglass. El proyecto de ley, tal como estaba escrito originalmente, habría hecho que los restos de Douglass fueran trasladados del cementerio de Mount Hope a Cedar Hill. El hijo menor de Douglass, Charles R. Douglass, protestó, citando el deseo de su padre de ser enterrado en Mount Hope – e insultando a Helen como una mera «compañera» para los últimos años de Douglass también.

A pesar de esta objeción, Helen consiguió que el proyecto de ley fuera aprobado por el Congreso para establecer la asociación conmemorativa. Sin embargo, en señal de respeto, los restos de Frederick Douglass no se trasladaron a Cedar Hill, sino que Helen fue enterrada también en Mount Hope en 1903. Helen completó su volumen conmemorativo sobre Frederick Douglass en 1901.

Cerca del final de su vida, Helen Douglass se debilitó y no pudo continuar sus viajes y conferencias. Alistó al reverendo Francis Grimké en la causa. Convenció a Helen Douglass de que si la hipoteca no se hubiera pagado a su muerte, el dinero recaudado de la propiedad vendida iría a becas universitarias a nombre de Frederick Douglass.

Tras la muerte de Helen Douglass, la Asociación Nacional de Mujeres de Color pudo comprar la propiedad y mantener la finca como un monumento conmemorativo, como Helen Douglass había previsto. Desde 1962, la Casa Conmemorativa de Frederick Douglass ha estado bajo la administración del Servicio de Parques Nacionales. En 1988, se convirtió en el Sitio Histórico Nacional Frederick Douglass.

Fuentes:

  • Douglass, Frederick. La vida y los tiempos de Frederick Douglass. 1881.
  • Douglass, Helen Pitts. In Memoriam: Frederick Douglass. 1901.
  • Harper, Michael S. «Las cartas de amor de Helen Pitts». Trimestral. 1997.
  • «Matrimonio de Frederick Douglass». The New York Times, 25 de enero de 1884. https://www.nytimes.com/1884/01/25/archives/marriage-of-frederick-douglass.html

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