Constelación de Hércules: Ubicación, Estrellas, Objetos del Cielo

La constelación de Hércules es un patrón de caja de forma asimétrica de estrellas situadas en los cielos del hemisferio norte. Es visible en los cielos nocturnos desde principios de marzo hasta finales de septiembre de cada año y aparece directamente sobre la superficie a medianoche en junio. Como una de las primeras constelaciones que se observan, Hércules tiene una rica historia.

Cómo encontrar a Hércules

Para encontrar a Hércules, busquen el centro de la constelación, llamado la Piedra Clave de Hércules. Es la parte más obvia del patrón estelar. Dos patas corridas parecen estirarse desde la parte más ancha de la clave, y dos brazos se elevan por encima de la parte más estrecha.

Los observadores del hemisferio norte no deberían tener problemas para encontrar a Hércules. Para los observadores del hemisferio sur, aparece mucho más al norte en el cielo para los individuos tan al sur como la punta de Sudamérica. Así que Hércules es visible para la mayoría de las personas del planeta, excepto para los habitantes de la Antártida. También está oculto en las regiones del hemisferio norte por encima del Círculo Polar Ártico durante los meses de verano debido al continuo resplandor del Sol, que no se pone durante varios meses.

La leyenda de Hércules

La constelación de Hércules se basa en las legendarias hazañas de un héroe griego llamado Heracles, que se basaba en una constelación babilónica aún más antigua llamada «Dioses de pie». Hay algunas pruebas de que el patrón de estrellas también está asociado de alguna manera con la épica de Gilgamesh de la época sumeria.

Heracles tuvo muchas aventuras y labores asignadas por sus compañeros dioses. También luchó en muchas batallas. En una de ellas, se arrodilló y rezó a su padre Zeus por ayuda. El primer nombre de Heracles se convirtió en «el Arrodillador» basado en la imagen de él arrodillado en oración. Eventualmente, el héroe arrodillado fue conectado a Heracles y sus muchas hazañas legendarias, relatadas en mitos y leyendas. Los romanos entonces «tomaron prestado» el nombre de la constelación y la rebautizaron «Hércules».

Las estrellas más brillantes de Hércules

Toda la constelación de Hércules incluye 22 estrellas brillantes que forman la Piedra Angular y su cuerpo, además de otras estrellas incluidas en el esquema de la constelación de la Unión Astronómica Internacional. Estos límites están establecidos por un acuerdo internacional y permiten a los astrónomos utilizar referencias comunes para las estrellas y otros objetos en todas las áreas del cielo.

Fíjese que cada estrella tiene una letra griega al lado. La alfa (α) denota la estrella más brillante, la beta (β) la segunda estrella más brillante, y así sucesivamente. La estrella más brillante de Hércules es α Herculis, con el nombre común de Rasalgethi. Es una estrella doble y su nombre significa «Cabeza del Arrodillador» en árabe. La estrella se encuentra a unos 360 años luz de la Tierra y es fácilmente visible a simple vista. Los observadores que quieran ver la doble necesitan tener un buen telescopio pequeño. Muchas estrellas de la constelación son estrellas dobles y algunas son estrellas variables (lo que significa que varían en brillo). Aquí hay una lista de las más conocidas:

  • Gamma Herculis (doble)
  • Zeta Herculis (doble)
  • Kappa Herculis (doble)
  • 30 Hércules (variable) 68 Hércules (variable).

Todo esto es accesible a los espectadores con buenos telescopios de patio trasero. Más allá de los objetos fáciles de encontrar, los astrónomos profesionales también han encontrado una rica colección de exoplanetas y otros tipos de estrellas interesantes, visibles con tecnología de telescopio de grado profesional.

Los objetos del cielo profundo en la constelación de Hércules

Hércules es más conocido por dos cúmulos de estrellas de forma globular que pueden ser observados con bastante facilidad. Se llaman M13 (M significa Messier) y M92. Estos pueden ser vistos a simple vista en buenas condiciones y se ven como manchas débiles y borrosas. Para obtener una mejor vista, los observadores de estrellas deben usar binoculares o un telescopio.
Estos dos cúmulos han sido estudiados extensamente por los astrónomos usando grandes observatorios así como el Telescopio Espacial Hubble en órbita. Están interesados en aprender más sobre los tipos de estrellas en los cúmulos y en contar exactamente cuántas existen en los estrechos confines gravitacionales de cada cúmulo.

Visitando M13 en Hércules

M13 es un cúmulo globular bastante brillante en la constelación de Hércules. Es parte de una población mayor de globulares que orbitan el núcleo de nuestra Vía Láctea. Este cúmulo se encuentra a unos 22.000 años luz de la Tierra. Curiosamente, los científicos enviaron una vez un mensaje de datos codificado a este cúmulo, con la esperanza de que cualquier civilización allí pudiera recibirlo. Llegará en poco menos de 22.000 años. M92, el otro cúmulo que se muestra en el gráfico de arriba está a unos 26.000 años luz de nuestro planeta.

Los observadores de estrellas con buenos telescopios también pueden buscar estos cúmulos y galaxias en Hércules:

  • NGC 6210 una nebulosa planetaria a unos 4.000 años luz de la Tierra
  • NGC 6229: otro cúmulo globular a 100.000 años luz de la Tierra
  • El cúmulo de galaxias Hércules

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