Biografía de Harriet Beecher Stowe: Escritora, reformadora

Harriet Beecher Stowe es recordada como la autora de La Cabaña del Tío Tom, un libro que ayudó a crear un sentimiento antiesclavista en América y en el extranjero. Fue escritora, maestra y reformadora. Vivió desde el 14 de junio de 1811 hasta el 1 de julio de 1896.

Hechos rápidos: Harriet Beecher Stowe

  • También conocida como Harriet Elizabeth Beecher Stowe, Harriet Stowe, Christopher Crowfield
  • Nació: 14 de junio de 1811
  • Murió: 1 de julio de 1896
  • Conocido por: Maestra, reformadora y autora de La Cabaña del Tío Tom, un libro que ayudó a crear un sentimiento antiesclavista en América y en el extranjero.
  • Los padres: Lyman Beecher (ministro congregacionalista y presidente del Seminario Teológico de Lane, Cincinnati, Ohio) y Roxana Foote Beecher (nieta del General Andrew Ward)
  • Esposa: Calvin Ellis Stowe (casado en enero de 1836; estudioso de la Biblia)
  • Niños: Eliza y Harriet (hijas gemelas, nacidas en septiembre de 1837), Henry (ahogado en 1857), Frederick (sirvió como gerente de la plantación de algodón en la plantación de Stowe en Florida; perdido en el mar en 1871), Georgiana, Samuel Charles (muerto en 1849, a los 18 meses, de cólera), Charles

Sobre la Cabaña del Tío Tom

La Cabaña del Tío Tom de Harriet Beecher Stowe expresa su indignación moral por la institución de la esclavitud y sus efectos destructivos tanto en los blancos como en los negros. Ella retrata los males de la esclavitud como especialmente dañinos para los lazos maternales, ya que las madres temían la venta de sus hijos, un tema que atrajo a los lectores en el momento en que el papel de la mujer en la esfera doméstica se consideraba su lugar natural.

Escrito y publicado a plazos entre 1851 y 1852, la publicación en forma de libro trajo el éxito financiero a Stowe.

Publicando casi un libro al año entre 1862 y 1884, Harriet Beecher Stowe pasó de su enfoque inicial sobre la esclavitud en obras como La Cabaña del Tío Tom y otra novela, Dred, a tratar sobre la fe religiosa, la domesticidad y la vida familiar.

Cuando Stowe se reunió con el presidente Lincoln en 1862, se dice que exclamó, «¡Así que usted es la pequeña mujer que escribió el libro que comenzó esta gran guerra!»

Infancia y juventud

Harriet Beecher Stowe nació en Connecticut en 1811, la séptima hija de su padre, el destacado predicador congregacionalista Lyman Beecher, y su primera esposa, Roxana Foote, que era la nieta del general Andrew Ward, y que había sido «chica de los molinos» antes de casarse. Harriet tenía dos hermanas, Catherine Beecher y Mary Beecher, y cinco hermanos, William Beecher, Edward Beecher, George Beecher, Henry Ward Beecher y Charles Beecher.

La madre de Harriet, Roxana, murió cuando Harriet tenía cuatro años, y la hermana mayor, Catherine, se hizo cargo de los otros niños. Incluso después de que Lyman Beecher se volviera a casar, y Harriet tuviera una buena relación con su madrastra, la relación de Harriet con Catherine siguió siendo fuerte. Desde el segundo matrimonio de su padre, Harriet tuvo dos medios hermanos, Thomas Beecher y James Beecher, y una media hermana, Isabella Beecher Hooker. Cinco de sus siete hermanos y medio hermanos se convirtieron en ministros.

Después de cinco años en la escuela de Ma’am Kilbourn, Harriet se matriculó en la Academia Litchfield, ganando un premio (y los elogios de su padre) cuando tenía doce años por un ensayo titulado «¿Puede la inmortalidad del alma ser probada por la luz de la naturaleza?».

La hermana de Harriet, Catherine, fundó una escuela para niñas en Hartford, el Seminario Femenino de Hartford, y Harriet se inscribió allí. Pronto, Catherine hizo que su joven hermana Harriet enseñara en la escuela.

En 1832, Lyman Beecher fue nombrado presidente del Seminario Teológico de Lane, y se trasladó con su familia, incluyendo a Harriet y Catherine, a Cincinnati. Allí, Harriet se asoció en los círculos literarios con personas como Salmon P. Chase (más tarde gobernador, senador, miembro del gabinete de Lincoln y presidente del Tribunal Supremo) y Calvin Ellis Stowe, un profesor de teología bíblica de Lane, cuya esposa, Eliza, se convirtió en amiga íntima de Harriet.

Enseñanza y escritura

Catherine Beecher abrió una escuela en Cincinnati, el Instituto Femenino del Oeste, y Harriet se convirtió en maestra allí. Harriet comenzó a escribir profesionalmente. Primero, co-escribió un libro de geografía con su hermana, Catherine. Luego vendió varias historias.

Cincinnati estaba al otro lado del Ohio, frente a Kentucky, un estado esclavista, y Harriet también visitó una plantación allí y vio la esclavitud por primera vez. También habló con los esclavos fugados. Su asociación con activistas anti-esclavistas como Salmon Chase significó que comenzó a cuestionar la «institución peculiar».

Matrimonio y familia

Después de la muerte de su amiga Eliza, la amistad de Harriet con Calvin Stowe se profundizó, y se casaron en 1836. Calvin Stowe fue, además de su trabajo en la teología bíblica, un activo defensor de la educación pública. Después de su matrimonio, Harriet Beecher Stowe continuó escribiendo, vendiendo historias cortas y artículos a revistas populares. Dio a luz a dos hijas gemelas en 1837, y a seis hijos más en quince años, utilizando sus ganancias para pagar la ayuda doméstica.

En 1850, Calvin Stowe obtuvo una cátedra en el Bowdoin College de Maine, y la familia se mudó, Harriet, dando a luz a su último hijo después de la mudanza. En 1852, Calvin Stowe encontró un puesto en el Seminario Teológico de Andover, del que se había graduado en 1829, y la familia se trasladó a Massachusetts.

Escribiendo sobre la esclavitud

1850 fue también el año de la aprobación del Acta de Esclavos Fugitivos, y en 1851, el hijo de Harriet de 18 meses murió de cólera. Harriet tuvo una visión durante un servicio de comunión en el colegio, una visión de un esclavo moribundo, y decidió dar vida a esa visión.

Harriet empezó a escribir una historia sobre la esclavitud y usó su propia experiencia de visitar una plantación y hablar con ex-esclavos. También investigó mucho más, incluso contactó con Frederick Douglass para pedir que la pusieran en contacto con ex-esclavos que pudieran asegurar la exactitud de su historia.

El 5 de junio de 1851, la National Era comenzó a publicar partes de su historia, apareciendo en la mayoría de los números semanales hasta el 1 de abril del año siguiente. La respuesta positiva llevó a la publicación de las historias en dos volúmenes. La Cabaña del Tío Tom se vendió rápidamente, y algunas fuentes estiman que se vendieron hasta 325.000 copias en el primer año.

Aunque el libro era popular no sólo en los Estados Unidos sino en todo el mundo, Harriet Beecher Stowe vio poco beneficio personal en el libro, debido a la estructura de precios de la industria editorial de su época y a las copias no autorizadas que se produjeron fuera de los Estados Unidos sin la protección de las leyes de derecho de autor.

Utilizando la forma de una novela para comunicar el dolor y el sufrimiento bajo la esclavitud, Harriet Beecher Stowe trató de hacer el punto religioso de que la esclavitud era un pecado. Lo logró. Su historia fue denunciada en el Sur como una distorsión, así que produjo un nuevo libro, «La Llave de la Cabaña del Tío Tom», documentando los casos reales en los que se basaron los incidentes de su libro.

La reacción y el apoyo no sólo estaban en América. Una petición firmada por medio millón de mujeres inglesas, escocesas e irlandesas, dirigida a las mujeres de los Estados Unidos, dio lugar a un viaje a Europa en 1853 para Harriet Beecher Stowe, Calvin Stowe y el hermano de Harriet, Charles Beecher. Ella convirtió sus experiencias en este viaje en un libro, Sunny Memories of Foreign Lands. Harriet Beecher Stowe regresó a Europa en 1856, conoció a la Reina Victoria y se hizo amiga de la viuda del poeta Lord Byron. Entre otros, conoció a Charles Dickens, Elizabeth Barrett Browning y George Eliot.

Cuando Harriet Beecher Stowe regresó a América, escribió otra novela antiesclavista, Dred. Su novela de 1859, The Minister’s Wooing (El cortejo del ministro), estaba ambientada en la Nueva Inglaterra de su juventud y se basaba en su tristeza por la pérdida de un segundo hijo, Henry, que se ahogó en un accidente mientras estudiaba en el Dartmouth College. Los escritos posteriores de Harriet se centraron principalmente en los escenarios de Nueva Inglaterra.

Después de la Guerra Civil

Cuando Calvin Stowe se retiró de la enseñanza en 1863, la familia se trasladó a Hartford, Connecticut. Stowe continuó escribiendo, vendiendo historias y artículos, poemas y columnas de consejos, y ensayos sobre temas de actualidad.

Los Stowes comenzaron a pasar sus inviernos en Florida después del final de la Guerra Civil. Harriet estableció una plantación de algodón en Florida, con su hijo Frederick como gerente, para emplear a los esclavos recién liberados. Este esfuerzo y su libro «Hojas de palma» hicieron que Harriet Beecher Stowe se ganara el cariño de los floridanos.

Aunque ninguna de sus obras posteriores fue tan popular (o influyente) como La Cabaña del Tío Tom, Harriet Beecher Stowe volvió a ser el centro de atención del público cuando, en 1869, un artículo en The Atlantic creó un escándalo. Molestaba a una publicación que ella pensaba que insultaba a su amiga, Lady Byron, ella repitió en ese artículo, y luego más detalladamente en un libro, una acusación de que Lord Byron había tenido una relación incestuosa con su media hermana, y que un niño había nacido de su relación.

Frederick Stowe se perdió en el mar en 1871, y Harriet Beecher Stowe lloró la muerte de otro hijo. Aunque las gemelas Eliza y Harriet seguían solteras y ayudando en el hogar, los Stowe se mudaron a habitaciones más pequeñas.

Stowe invernó en una casa en Florida. En 1873, publicó Palmetto Leaves, sobre Florida, y este libro condujo a un auge en la venta de tierras en Florida.

Escándalo Beecher-Tilton

Otro escándalo afectó a la familia en la década de 1870, cuando Henry Ward Beecher, el hermano con el que Harriet había estado más unida, fue acusado de adulterio con Elizabeth Tilton, la esposa de uno de sus feligreses, Theodore Tilton, un editor. Victoria Woodhull y Susan B. Anthony se vieron envueltas en el escándalo, y Woodhull publicó los cargos en su periódico semanal. En el muy publicitado juicio por adulterio, el jurado no pudo llegar a un veredicto. La hermanastra de Harriet, Isabella, partidaria de Woodhull, creyó en los cargos de adulterio y fue condenada al ostracismo por la familia; Harriet defendió la inocencia de su hermano.

Los últimos años

El 70º cumpleaños de Harriet Beecher Stowe en 1881 fue motivo de celebración nacional, pero no apareció mucho en público en sus últimos años. Harriet ayudó a su hijo, Charles, a escribir su biografía, publicada en 1889. Calvin Stowe murió en 1886, y Harriet Beecher Stowe, postrada en cama durante algunos años, murió en 1896.

Escritos seleccionados

  • El Mayflower; o, Bocetos de escenas y personajes entre los descendientes de los peregrinos, Harper, 1843.
  • La Cabaña del Tío Tom; o, La vida entre los humildes, dos volúmenes, 1852.
  • Una llave de la Cabaña del Tío Tom: Presentando los hechos y documentos originales sobre los que se basa la historia, 1853.
  • La Emancipación del Tío Sam: Cuidado terrenal, una disciplina celestial, y otros esbozos, 1853.
  • Sunny Memories of Foreign Lands, dos volúmenes, 1854.
  • The Mayflower and Miscellaneous Writings, 1855 (edición ampliada de la publicación de 1843).
  • El esclavo cristiano: Un drama fundado en una parte de la cabaña del Tío Tom, 1855.
  • Dred: A Tale of the Great Dismal Swamp, dos volúmenes, 1856, publicado como Nina Gordon: A Tale of the Great Dismal Swamp, dos volúmenes, 1866.
  • Respuesta a «El afectuoso y cristiano discurso de muchos miles de mujeres de Gran Bretaña e Irlanda a sus hermanas, las mujeres de los Estados Unidos de América, 1863.
  • Poemas religiosos, 1867.
  • Men of Our Times; o, Leading Patriots of the Day, 1868, también publicado como The Lives and Deeds of Our Self-made Men, 1872.
  • Lady Byron se ha reivindicado: Una historia de la controversia de Byron, desde su inicio en 1816 hasta el presente, 1870.
  • (Con Edward Everett Hale, Lucretia Peabody Hale y otros) Seis de uno por media docena del otro: Una novela de todos los días, 1872.
  • Palmetto Leaves, 1873.
  • La Mujer en la Historia Sagrada, 1873, publicado como Heroínas de la Biblia, 1878.
  • The Writings of Harriet Beecher Stowe, dieciséis volúmenes, Houghton, Mifflin, 1896.

Lecturas recomendadas

  • Adams, John R., Harriet Beecher Stowe, 1963.
  • Ammons, Elizabeth, editora, Critical Essays on Harriet Beecher Stowe, 1980.
  • Crozier, Alice C., Las novelas de Harriet Beecher Stowe, 1969.
  • Foster, Charles, The Rungless Ladder: Harriet Beecher Stowe and New England Puritanism, 1954.
  • Gerson, Noel B., Harriet Beecher Stowe, 1976.
  • Kimball, Gayle, The Religious Ideas of Harriet Beecher Stowe: Her Gospel of Womanhood, 1982.
  • Koester, Nancy, Harriet Beeche Stowe: A Spiritual Life, 2014.
  • Wagenknecht, Edward Charles, Harriet Beecher Stowe: The Known and the Unknown, Oxford University Press, 1965.

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